100年使ってもらえる木のおもちゃ作りへかける思い

[From September Issue 2013]

201309-5

Hokuju Co., Ltd.

In 1989, KAN Yoshinori founded Hokuju Co., Ltd. in his home town, Kitami City, Hokkaido. It was in the latter years of the economic bubble and a lot of money was circulating in society. Constructing studios and stereos, Hokuji were specialists in audio equipment made of wood. At this time, there was a person named ITO Eiji, who was promoting the merits of carpentry to children.

Ito, who was once Kan’s junior high school teacher, established his own private workshop and invited children there so they could have an opportunity to get a feel for carpentry. Kan’s children also visited Ito’s workshop. Kan says that in those days, “I believed that wooden toys were not a viable business proposition.” But seeing how dedicated Ito was about getting children to have more opportunities to work with wood, Kan began to think that he would support his efforts.

“I would like it if he was better known in society.” He began to give Ito the backing of his company. Hokuju’s support made it possible for Ito to create some large scale playground equipment, thus widening the scope of Ito’s activities. He began to hold events all around Japan.

The collapse of the bubble economy was a turning point for Hokuju, however Hokuju’s wooden toys had become well known through these events. This perfect timing allowed the company to weather the crisis. One of their most popular products from that period is their “wooden ball pool.” A wooden frame is filled with wooden “kikkoro” balls of a diameter of approximately three centimeters. In March 2013, the product was installed at nursery schools and the like in 121 locations around Japan.

Each of the handmade kikkoro, has a slightly different shape and size and is pleasant to the touch. Lying down on them, your body is buoyed up, giving you a wonderful sense of stability and security. Enchanted by this sensation, some people have specially ordered beds filled with kikkoro.

Most of the toys made at Hokuju are made from broadleaf trees. Although coniferous trees are easier to process, they easily splinter or break. It became clear that they were not suitable as a material for children’s toys. It takes 100 to 200 years for a broadleaf tree to grow thick enough to be used. That means you have to make toys that will last for a hundred years. This is the philosophy that Kan has always held about toys.

Since forestry is one of the main industries in Hokkaido, they are committed to using trees grown in the area, but that means higher prices. Some people are surprised when they see the price of large scale playground equipment and comment, “You can buy an expensive imported car with this money!” Nevertheless, Kan is reluctant to rely on imported material just because it is cheaper. He is worried that the skills of forestry and woodworking, which once thrived in the area, are now being lost because the number of people active in the industry is now decreasing. For this reason he continues to run his business using local resources, thus keeping people employed.

A few years ago, Kan bought a mountain covered with broadleaf trees. He is looking forward to the day he can make products using those trees. “I’ve been part of this industry for 46 years. I have always dealt in wooden items and have been able to live in my local area. Being able to contribute to the development of local industry has given me great satisfaction,” says Kan, looking back on what he has achieved up to now. Although Ito passed away last year, his dedication to carpentry continues to live on in Kan.

Hokuju Co., Ltd.

Text: ICHIMURA Masayo

[2013年9月号掲載記事]

201309-5

株式会社北樹

1989年、菅義則さんは株式会社北樹を地元の北海道北見市で立ち上げました。当時はバブル後期で、世間では大きなお金が動いていました。北樹で専門に扱っていたのは木を使ったスタジオやステレオなどの音響用設備です。そんな中で、木のよさを子どもたちに伝える活動を行っている人がいました。伊藤英二さんです。

伊藤さんは菅さんの中学時代の先生でもありましたが、自分の工房を造り子どもたちを集めて、木にふれる機会を設けていました。菅さんの子どもたちも工房に通っていました。当時菅さんは「木のおもちゃでは事業が成り立たないと考えていました」と言います。しかし、子どもが木に接する機会を増やそうとする伊藤さんの真剣な姿勢を見て、菅さん自身も応援したいと思うようになります。

そして「この人を世間にもっと知ってもらいたい」と会社としてのバックアップを始めます。北樹のサポートで大型の遊具を作ることが可能になり、伊藤さんの活動は広がりました。全国でイベントを開催するようになります。

この時期はバブルがはじけ、北樹にとっての転換期でもありましたが、イベントを通じ北樹の木のおもちゃが知られるようになり、時代を乗り切ることができました。当時からの人気商品は「木の砂場」。木枠で囲まれたスペースに、「きっころ」と名付けられた直径約3センチの木の玉をぎっしり詰めたものです。2013年3月現在では全国の保育園など121ヵ所に設置されています。

手作業で仕上げられたきっころはひとつずつ形や大きさが異なり、すべすべと心地よい肌ざわり。この上に寝転ぶと体を包み込まれるような安定感と安心感があります。この感覚が気に入り、きっころをしき詰めたベッドを特注した人もいます。

北樹で作られているおもちゃのほとんどは広葉樹の木で作られています。針葉樹のほうがやわらかく加工も簡単なのですが、その分使用しているうちに木がささくれたり割れたりすることが多く、子どものおもちゃにはふさわしくないことがわかったからです。広葉樹は通常、使用できる太さに成長するまで100~200年かかります。でも、その分、100年使ってもらえるおもちゃを作る。それが菅さんの抱き続けているおもちゃへの思いです。

地元の基幹産業でもあるので木材は北海道産にこだわっていますが、その分料金は高くなります。大型遊具の価格を見て「高級外国車並みの料金だね!」と驚かれることもあります。それでも、安いからと海外の材料に頼ることに菅さんは抵抗を感じています。かつて地元で盛んだった林業や木工も現在では携わる人が減りつつあり、技術が途絶えてしまうことを心配しているからです。だからこそ地元の資源で事業を継続し、雇用を安定させてきたのです。

近年、菅さんは広葉樹が生えている山を購入しました。その山の木で商品を作る日が来るのを楽しみにしています。「社会に出て46年。ずっと木を扱ってきて、地元で生活することができました。地場産業も発展させることができて満足しています」とこれまでを振り返ります。伊藤さんは昨年亡くなりましたが、木に向き合う姿勢は今も菅さんの中で生き続けています。

株式会社北樹

文:市村雅代

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